Es una de las preguntas más intrigantes sobre el Sistema Solar de los últimos cinco años: ¿hay un planeta grande, acechando en los fríos y oscuros alcances, en una órbita tan amplia que podría tardar 20.000 años en completarse?



La respuesta ha resultado difícil de alcanzar, pero un nuevo estudio revela lo que podrían ser rastros de la existencia del misterioso objeto hipotético.


El astrónomo Michael Rowan-Robinson del Imperial College London en el Reino Unido realizó un análisis de los datos recopilados por el satélite astronómico infrarrojo (IRAS) en 1983 y encontró un trío de fuentes puntuales que podrían ser el Planeta Nueve .


Esto, concluye Rowan-Robinson en su artículo de preimpresión, es bastante improbable que sea una detección real, pero la posibilidad significa que podría usarse para modelar dónde podría estar el planeta ahora para realizar una búsqueda más específica, en el futuro. búsqueda para confirmar o descartar su existencia.


"Dada la mala calidad de las detecciones de IRAS, en el límite mismo de la encuesta, y en una parte del cielo muy difícil para las detecciones de infrarrojo lejano, la probabilidad de que el candidato sea real no es abrumadora" , escribió .


"Sin embargo, dado el gran interés de la hipótesis del Planeta 9, valdría la pena comprobar si un objeto con los parámetros propuestos y en la región del cielo propuesta, es inconsistente con las efemérides planetarias".


Las especulaciones sobre la existencia de un planeta oculto en los confines del Sistema Solar se han arremolinado durante décadas, pero alcanzó un nuevo nivel en 2016 con la publicación de un artículo que proponía nuevas pruebas.


Los astrónomos Mike Brown y Konstantin Batygin de Caltech descubrieron que pequeños objetos en el Cinturón de Kuiper del Sistema Solar exterior estaban orbitando de manera extraña, como si estuvieran empujados en un patrón bajo la influencia gravitacional de algo grande.



Pero encontrar la maldita cosa es mucho más complicado de lo que parece. Si está ahí fuera, podría ser de cinco a 10 veces la masa de la Tierra, orbitando a una distancia de entre 400 y 800 unidades astronómicas (una unidad astronómica es la distancia promedio entre la Tierra y el Sol; Plutón, por contexto, es alrededor de 40 unidades astronómicas del Sol).


Este objeto está muy lejos, es bastante pequeño y frío y probablemente no refleja mucha luz solar en absoluto; y, además, no sabemos exactamente en qué parte del cielo tan grande se encuentra. Así que el jurado está deliberando sobre si es real o no, y el tema es de un debate bastante intenso e interesante .


IRAS operó durante 10 meses a partir de enero de 1983, realizando un estudio de infrarrojo lejano del 96 por ciento del cielo. En esta longitud de onda, objetos pequeños y fríos como el Planeta Nueve podrían ser detectables, por lo que Rowan-Robinson decidió volver a analizar los datos utilizando parámetros consistentes con el Planeta Nueve.


De las alrededor de  250.000 fuentes puntuales detectadas por el satélite, solo tres son de interés como candidatas para el Planeta Nueve. En junio, julio y septiembre de 1983, el satélite detectó lo que parece ser un objeto que se mueve por el cielo.


No es una certeza muerta, ni mucho menos. La región del cielo en la que aparece la fuente se encuentra en una latitud galáctica baja (es decir, cerca del plano de la galaxia) y está fuertemente afectada por cirros galácticos , nubes filamentosas que brillan en el infrarrojo lejano. Entonces, es posible que las fuentes sean el ruido de estas nubes.


Rowan-Robinson también señala que otro levantamiento altamente sensible, el Telescopio de Levantamiento Panorámico y el Sistema de Respuesta Rápida ( Pan-STARRS ), en operación desde 2008, no ha logrado recuperar al candidato.


Sin embargo, si interpretamos al candidato como real, podemos extrapolar alguna información sobre el Planeta Nueve. Según los datos del IRAS, tendría entre tres y cinco veces la masa de la Tierra, a una distancia orbital de alrededor de 225 unidades astronómicas.


El movimiento de la fuente a través del cielo también nos da una idea de la órbita potencial del planeta, indicándonos en qué parte del cielo podríamos estar mirando ahora y dónde podemos buscar en otros datos, como el de Pan-STARRS.


"Se necesitan estudios dinámicos para verificar si tal objeto es consistente con las efemérides de otros objetos del Sistema Solar y si este objeto puede explicar el agrupamiento de las órbitas de los planetas enanos del cinturón de Kuiper", escribe Rowan-Robinson .


"Las detecciones del IRAS no son de la más alta calidad, pero valdría la pena buscar en longitudes de onda ópticas e infrarrojas cercanas en un anillo de radio de 2,5 a 4 grados centrado en la posición de 1983. Este candidato podría descartarse si las observaciones de radio u otras realidad (y estacionariedad) de las fuentes del IRAS en las posiciones de 1983 ... ".


El documento está disponible en el servidor de preimpresión arXiv y ha sido aceptado para su publicación en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society .

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